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自然

破译“生命之书”——本世纪最有价值的事业

保护地球上的生命不仅对人类的生存至关重要,对保存自然在过去35亿年的进化中写入“生命之书”的生物智能也至关重要。

如果你认为让人们的私人经历和个人数据产生金钱价值将是本世纪最有价值的事业,那么请你再想一想。真正产生金钱价值的事情将是理解写入地球生命中的生物资产。

科学家们正竞相破解他们所谓的“生命之书”,即地球上所有复杂物种的基因序列以及它们之间的关系。到目前为止,他们仅破译了0.28%的相关DNA。相比之下,20世纪30年代,化学家们就通过元素周期表为发现和创新奠定了坚实的科学基础。

但这种情况即将改变。自从2003年人类DNA序列首次绘制完成以来,基因测序的成本已经下降至那时的百万分之一,利用这点,我们最近启动了地球生物基因组计划(Earth BioGenome Project)。我们希望在未来10年,对地球的陆地上和海洋中所有真核生物的基因组进行全面测序。

当我们达到全部测序能力时,我们将生成比Twitter和YouTube加起来还要多1000至2000倍的数据。要破译“生命之书”中运行的很多复杂网络,将需要人工智能和因果推理机器学习领域取得重大进步。这将为空前规模的生物发现和创新提供新的基础。仅亚马逊热带雨林就可能为对抗耐药性亟需的多达20%的抗菌药物提供来源。这是21世纪最严峻的公共健康挑战,如果不采取任何措施,到2050年,死亡人数可能升至每年1000万人。

这些工具的生物药制备指令集,可能就埋藏在亚马逊流域的kambo蛙(双色猴树蛙(phyllomedusa bicolor))以及类似热带蛙的DNA中。

一种新的包容性生物经济,可以帮助解决人类在快速变化的气候中面临的大部分能源、水、食品、原料、医疗和交通问题。此外,这种新的生物经济有可能促进生物资产丰富的发展中经济体的发展,在这个过程中,它将为一种新的以生物为灵感的经济发展模式提供基础,这种模式可以与自然和自然守护者和谐共处。

然而,鉴于亚马逊盆地面临的压力以及最近在那里肆虐的很多场大火,我们正在和时间赛跑。这片热带雨林的巨大生物库事实上正在为了给生产率低下的养牛业腾出空间而被烧毁。这将在未来数代人时间里让全球经济付出巨大代价。

从剑桥大学(Cambridge)毕业后,还是个年轻人的我在秘鲁亚马逊雨林地区创建了我的第一家生物技术企业。我们的目标是利用写入亚马逊生物多样性的信息,促进秘鲁经济的多样性。我们当时寻找抗癌药物,希望说服为毒贩种植古柯的农民改种这些高价值的生物产品。那时我们凄惨地失败了。

30年过去了,现在保护地球上的生命不仅对我们作为一个物种的生存至关重要,对保存自然在过去35亿年的进化中写入“生命之书”的巨量生物智能也至关重要。今天,生物学已完全数字化,因此DNA信息实际上可以编码为1和0,因此可以通过编程释放一个强大的以自然为灵感的创新引擎。

然而,作为一个关键的先决条件,我们需要能够读取来自具备生物多样性的热带国家的大量生物资产,并调和两个相互冲突的目标。“生命之书”必须对全球的科学家和创新者开放使用,我们还必须确保公平和平等地分享发明创造可能带来的商业利益。这是我们与世界经济论坛(World Economic Forum)合作发起的地球代码银行计划(Earth Bank of Codes)的双重使命,该项目是地球生物基因组计划的姊妹项目。

如果我们成功了,全球贸易规则可能必须修改,以合理评估发展中国家以自然为灵感的资产和服务的价值。围绕“生命之书”中蕴含的大量生物智能的控制权的竞赛,将创造竞争优势,并推动下一个人工智能前沿的发展。

为了确保从“生命之书”中获得最大的社会价值和公共利益,我们必须现在就采取行动,为数据的访问、共享和使用设立妥善的治理规则。我们必须避免让权力集中在少数几家大型科技公司手中,同时积极发现和管理各种风险以及很多意想不到的后果。

本文作者是SpaceTime Ventures董事长

译者/梁艳裳

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